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¿Qué es la quitina de las termitas?

Los insectos, como todos los artrópodos, tienen un esqueleto externo. Su función es múltiple.

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Por una parte, da forma al individuo a través de una función de sostén. También permite la inserción de la musculatura del insecto, lo que les permite tener una fuerza desproporcionada en relación a su tamaño.

Además, proporciona una defensa contra la depredación y contra la desecación del individuo. El exoesqueleto está formado por una capa dura denominada cutícula, secretada por las células epidérmicas de la pared del cuerpo, y está formada por tres capas: la endocutícula, situada en contacto con la epidermis, la exocutícula, que es la capa intermedia, y la epicutícula, que es la capa situada en la superficie del individuo y que se halla en contacto con el ambiente.

Las dos primeras (endocutícula y exocutícula) están formadas por distintos materiales, los más importantes: la quitina y la esclerotina. Mientras que la quitina confiere elasticidad al exoesqueleto de los insectos, la esclerotina proporciona dureza.

La relativa proporción de cada uno de estos materiales genera exoesqueletos duros (como en el caso de algunos escarabajos) o elásticos (como en el caso de las orugas de mariposa). El principal inconveniente de la cutícula en los artrópodos es que no permite el crecimiento de los individuos.

Así pues, para que éstos puedan crecer, es necesario recurrir a un proceso de muda o ecdisis, en la cual, los artrópodos se desprenden de la cutícula vieja para formar una de nueva. En este proceso es vital la síntesis de nueva quitina o esclerotina para formar la nueva cutícula.

En el caso de las termitas, el crecimiento y desarrollo de los individuos requiere forzosamente de una serie de mudas que permita a la termita pasar de un estadio juvenil al siguiente, o para pasar de individuo juvenil a adulto. Como en este proceso es imprescindible la síntesis de quitina, su inhibición mediante productos químicos puede frenar el crecimiento de una colonia entera de termitas.

 

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